¿Realmente el Reino Unido tendrá el mayor número de muertos en Europa?

Dentro de cuatro meses, el Reino Unido tendrá 66,314 muertes por Covid-19, según un informe reciente del Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud (IHME) de la Universidad de Washington. Esto daría como resultado que el Reino Unido tenga el número de muertos más alto de cualquier otro país de Europa, según el informe, más que Italia (con un total de 23.000) y España (19.209).

A primera vista, este nuevo modelo parece sugerir que la situación en el Reino Unido es significativamente peor de lo que se cree. Pero en las últimas semanas, hemos visto varias otras predicciones, incluido un modelo de la Universidad de Oxford que sugiere que más de la mitad de la población del Reino Unido ya puede haber sido infectada y un modelo del Imperial College que predice hasta 260,000 muertes. De Covid-19 si el gobierno no hubiera tomado ninguna medida.

Basado en parte en los datos del estudio Imperial, el gobierno del Reino Unido ajustó su estrategia Covid-19 y comenzó a introducir cierres y medidas de expulsión física. El modelo imperial predice que con estas medidas (incluidos el cierre de escuelas, las órdenes de quedarse en casa y la expulsión física de toda la población del Reino Unido) el número de muertos podría llegar a solo 20.000.

Solo tan bueno como sus datos

Los modelos de pronóstico son solo estimaciones de lo que podría suceder, y un modelo es tan bueno como los datos que lo contienen. El modelo IHME se basa en la tasa actual de mortalidad por Covid-19 en un país determinado. Esto contrasta con muchos otros modelos, que predicen las tasas de mortalidad extrapolando el número de casos notificados, de los cuales tenemos más datos pero de precisión cuestionable (ver más abajo).

En Italia, el modelo IHME puede ser muy preciso ya que existe una gran cantidad de datos sobre las tasas de mortalidad a lo largo del tiempo. Sin embargo, en el Reino Unido hay un marco de tiempo limitado para las víctimas de Covid-19 y, por lo tanto, hay menos datos para estimar las tendencias futuras.

El IHME planea actualizar continuamente su modelo utilizando nuevos datos, por lo que es probable que el modelo se vuelva más preciso con el tiempo. Pero por el momento, la cantidad limitada de datos significa que el modelo IHME tiene una amplia gama de resultados posibles, que van desde 14.572 a 219.211 muertes en el Reino Unido. Esto coloca a los modelos IMHE e Imperial más o menos en el mismo rango.

Falta de datos precisos.

Todos los modelos actuales de predicción de Covid-19 adolecen de una falta de datos precisos sobre el número de casos y las tasas de mortalidad. Esto se debe a que muchas infecciones por Covid-19 son leves o potencialmente asintomáticas y, a menudo, no se identifican como casos confirmados.

Se estima que hasta el 86% de los casos no se pueden identificar como Covid-19. Este número podría ser aún mayor en países como el Reino Unido, que solo han probado los casos más críticos y riesgosos. Sin conocer el número real de infecciones, no se puede determinar una tasa de mortalidad precisa y, por lo tanto, la precisión de muchas predicciones es limitada.

El modelo IHME intenta evitar esta limitación centrándose únicamente en los accidentes mortales. Pero existe una preocupación similar de que no todas las muertes causadas por Covid-19 se informan con precisión. Por ejemplo, es posible que las personas que mueren en casa sin que nunca se hayan realizado la prueba de Covid-19 no se incluyan en algunos recuentos. Además, es posible que el modelo IHME no detecte nuevos puntos críticos de infección, ya que las cifras de mortalidad se retrasan una semana o dos con respecto a los casos.

Actualmente, tanto los modelos de predicción basados ​​en casos como los basados ​​en fatalidades están limitados por la cantidad y calidad de los datos disponibles.

¿El valor de los modelos?

Si bien es posible que estos modelos no puedan predecir con precisión el número específico de muertes por Covid-19 en los próximos meses, aún ofrecen una visión útil de los futuros potenciales. Por ejemplo, en ninguna de las previsiones para el Reino Unido vemos menos de 14.000 muertes o más de 260.000 (si no se tomó ninguna medida). Esto proporciona un contexto para las decisiones políticas y nuestras acciones colectivas.

Nos encanta poder cuantificar las cosas y es más fácil convencer a la gente de la importancia de la distancia física si podemos decir que salvará 236.000 vidas.

Puede que este no sea el número real, pero el hecho es que estamos en medio de una pandemia mortal y está claro que se necesitan acciones enérgicas para salvar muchas vidas. ¿Importa si estamos tomando medidas para salvar 20.000 o 200.000? Tuvimos que hacerlo en ambos sentidos, y lo hicimos. Al mirar hacia el futuro, no podemos decir cuántos morirán por Covid-19, pero podemos garantizar que todavía habrá demasiados.