¿Tiene el Reino Unido un problema de productividad?

Parece que algo salió mal con la economía británica. Hoy en día, el trabajador francés medio puede dejar su trabajo el jueves, habiendo logrado ya más de lo que logrará su homólogo británico en una semana. Y Francia no está sola: la producción de los trabajadores británicos es aproximadamente un 16% más baja que la media del G7. Por ejemplo, un trabajador alemán agrega $ 70 al PIB de la nación por hora trabajada, en comparación con $ 55 para el Reino Unido.

No siempre fue así. En la década de 1950, Gran Bretaña tenía la mayor productividad, o producción por hora trabajada, de Europa. En la década de 1960, el Reino Unido retrocedió para convertirse en «el enfermo de Europa». La mayor parte de ese terreno perdido se recuperó entre 1980 y 2008, pero desde la crisis financiera mundial, Gran Bretaña ha vuelto a caer al fondo.

«La productividad no lo es todo, pero a la larga lo es casi todo», dice el economista ganador del Premio Nobel Paul Krugman. «La capacidad de un país para mejorar su nivel de vida con el tiempo depende casi por completo de su capacidad para aumentar la producción por trabajador». Entonces, ¿por qué nuestra productividad es tan pobre? ¿Cómo se puede solucionar esto? ¿Y qué podría significar eso para los negocios?

El acertijo de la productividad

El crecimiento de la productividad se ha estancado en casi todas partes del mundo desarrollado desde que estalló la crisis financiera, pero la desaceleración de Gran Bretaña ha sido una de las más pronunciadas. Si la tendencia anterior a la crisis financiera se hubiera mantenido intacta, la productividad del Reino Unido habría sido hasta un 25% más alta que en la actualidad. Y hay pocos signos de un cambio de rumbo: en el segundo trimestre de este año, la productividad del Reino Unido cayó al ritmo más rápido en cinco años.

La desaceleración fue particularmente notable en las industrias de programación de TI, energía, finanzas, minería, farmacéutica y telecomunicaciones. Juntos, representan aproximadamente el 20% de la economía del Reino Unido, pero representan el 60% de la disminución de la productividad. Algunas regiones están incluso peor que otras: Bristol y el sureste de Inglaterra tienen una mayor proporción de empresas de alta productividad que el noreste de Inglaterra, por ejemplo.

Sin embargo, la debilidad está muy extendida. Las empresas más productivas han perdido impulso. Son, señala el economista Patrick Schneider en un artículo de investigación del Banco de Inglaterra, «no pueden mejorarse entre sí a la misma velocidad que sus predecesores». Mientras tanto, en el otro extremo de la escala, señala Andy Haldane, economista jefe del Banco de Inglaterra, hay una «larga cola» de empresas con bajos niveles de producción por hora. «La brecha de productividad internacional del Reino Unido es, en gran medida, un problema de cola larga», dice: la parte superior no puede tirar de la base hacia arriba.

Las raíces del problema de la productividad

No hay un solo problema detrás de la desaceleración y los economistas no están de acuerdo sobre la importancia de cada factor. La crisis financiera ha afectado la capacidad y disposición de los bancos para otorgar préstamos, lo que ha dificultado que las pequeñas empresas innovadoras recauden fondos. Al mismo tiempo, el colapso de las tasas de interés (y por lo tanto de los costos del servicio de la deuda) ha significado que empresas que de otro modo habrían muerto, o al menos se hubieran visto obligadas a reestructurarse radicalmente, hayan podido luchar, desplazando a nuevos competidores. A menudo se las conoce como «sociedades zombis».

La persistente y profunda escasez de habilidades en sectores clave es otro factor. A menudo escuchará a los empleadores del Reino Unido quejarse de que demasiados trabajadores del Reino Unido no tienen las habilidades adecuadas. En 2016, el grupo de expertos de países ricos de la OCDE descubrió que Inglaterra tenía una de las tasas más altas de trabajadores jóvenes poco calificados entre las economías avanzadas. Casi el 30% de los jóvenes de 16 a 24 años en el Reino Unido tienen niveles bajos de alfabetización y matemáticas, en comparación con un promedio de la OCDE de alrededor del 18% y menos del 10% en Japón, los Países Bajos y Corea del Sur.

En el frente político, la incertidumbre del Brexit no ha ayudado: la volatilidad y la incertidumbre política de Pound han llevado a muchos a retrasar la inversión hasta que los resultados sean más claros. En términos más generales, el hecho de que los salarios se mantuvieran bajos en el período posterior a la crisis alentó a las empresas a favorecer el «reclutamiento sobre la inversión corporativa», como señalaron Will Holman y Tim Pike en un artículo para el Banco de Inglaterra el año pasado. año. En otras palabras, siempre que haya una oferta disponible de mano de obra relativamente barata, muchas empresas preferirán la flexibilidad de contratar más personal para hacer frente a cargas de trabajo más altas, en lugar de invertir en tecnología más cara que promete mejorar. productividad a largo plazo.

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¿Estamos midiendo lo incorrecto?

El riesgo, por supuesto, es que esto se convierta en una profecía autocumplida. La baja productividad desalienta a las empresas a invertir, lo que a su vez daña aún más la productividad, etc. Dicho esto, hay una visión más optimista: que la falta de productividad de Gran Bretaña está simplemente sobrevalorada y que detrás de las cifras débiles de los titulares, las empresas continúan mejorando.

Sebastian Chambers, socio director de CIL Management Consultants, destaca dos puntos clave. Primero, la productividad antes de la crisis financiera probablemente estaba sobrevalorada, dice. Gran parte de los negocios de la ciudad que en ese momento parecían «muy productivos y muy generadores de impuestos, resultaron ser una declaración errónea de las ganancias» cuando ocurrió el colapso. Por ejemplo, la venta indebida del seguro de protección de pagos (PPI) a los clientes por parte de los bancos puede haber parecido extremadamente productiva en ese momento, pero desde entonces ha resultado extremadamente costosa.

Luego está el Mar del Norte. Como señala Chambers, en el período hasta 2008, la industria petrolera fue muy productiva. «Pero ahora producimos menos petróleo y gas, y los precios del petróleo y del gas han caído». Como resultado, desde la crisis financiera, la importancia relativa de la ciudad y la industria petrolera ha disminuido y ha habido un notable crecimiento en el empleo en áreas intrínsecamente menos productivas, debido a que los costos de personal son más altos que la rotación.

«En la industria manufacturera, podría obtener £ 100 en ingresos de 8 o 10 centavos gastados en mano de obra. En el negocio de los restaurantes, 20 centavos en mano de obra solo podrían generarle £ 1 en ingresos. Al administrar un hogar de ancianos, una escuela o una universidad, la cantidad de personas que emplea en relación con la facturación podría ser del 50% «, dice. “Pero eso no significa que las empresas individuales no estén mejorando su productividad. Trabajo con tantas empresas diferentes y mi experiencia es que todos están tratando de ser más productivos ”. De hecho, Chambers está convencido de que el Reino Unido es un líder mundial en servicios y que lo que sucedió aquí sucederá en otros lugares.