52 ideas que cambiaron el mundo: 37. Método científico

A medida que el mundo se apresura a abordar la propagación del coronavirus, los científicos de todo el mundo están trabajando arduamente para encontrar una vacuna.

Esta semana, una empresa estadounidense anunció que había comenzado a probar una posible vacuna en animales, mientras se está haciendo mucho por la negativa de la administración Trump a decir que el medicamento sería asequible para todos.

Se espera que el mercado mundial de vacunas crezca a $ 60 mil millones (£ 46 mil millones) este año, pero las grandes ganancias no están garantizadas de ninguna manera en el campo, principalmente debido al dinero y el tiempo invertido en el proceso de comercialización del medicamento. Esto requiere largos períodos de experimentación, durante los cuales los resultados positivos y negativos se documentan cuidadosamente, así como un período de pruebas controladas conocido como ensayos clínicos.

La combinación de desarrollo y prueba es parte del método científico que lleva un medicamento al mercado. En este caso, la mejor estimación es que el medicamento estará disponible en aproximadamente un año.

Pero, ¿de dónde vinieron estos métodos científicos y cómo se desarrollaron?

Método científico en 60 segundos

El método científico es un proceso de experimentación que se utiliza para explorar observaciones y responder preguntas. El objetivo es, esencialmente, descubrir las relaciones de causa y efecto mediante la realización de experimentos, la recopilación y el examen de pruebas y ver si toda la información disponible se puede combinar en una respuesta lógica.

Implica la formulación de una hipótesis, generalmente a través de un razonamiento inductivo en el que hay al menos alguna evidencia, aunque no concluyente, para la observación. A esto le sigue una prueba experimental basada en las mediciones de hipótesis, seguida de un refinamiento (o, si es incorrecto, la eliminación) de las hipótesis originales basadas en los resultados experimentales.

Usando el ejemplo del coronavirus, el Washington Post señala que la prisa por una vacuna comenzará con los médicos especulando sobre «tratamientos no probados que creen que tienen la oportunidad de funcionar». Luego, documentarán los resultados positivos y negativos, antes de pasar a una fase de «ensayo clínico» más experimental, antes de refinar su idea original en un fármaco seguro y comercializable.

El método científico a menudo se considera como una serie de pasos para llegar a una conclusión, pero nueva información o nuevos pensamientos podrían hacer que un científico repita los pasos en cualquier momento durante el proceso. Un proceso de reconsideración del método científico se denomina proceso iterativo.

El físico teórico estadounidense Richard Feynman describió el método científico como una combinación de «observación, razón y experimento» realizado para llegar a la verdad.

¿Cómo se desarrolló?

El biólogo británico Thomas Huxley describió a un «hombre de ciencia» como alguien que ha «aprendido a creer en la justificación, no por fe, sino por verificación».

Este medio de verificación se desarrolló en el mundo occidental durante el período del Renacimiento, tras la erosión del intelectualismo que se produjo durante la Edad Media.

El siglo XII estuvo marcado por varios eruditos occidentales comprometidos con el mundo islámico y otras regiones más allá de sus fronteras. Esto los llevó a conocer a pensadores antiguos como Aristóteles, Ptolomeo y Euclides, quienes trabajaron en los campos de las matemáticas y las ciencias, pero también de la lógica y el empirismo.

Alberto el Grande y Tomás de Aquino fueron muy influyentes en sus estudios sobre escolásticos, una escuela de pensamiento que defendía el uso de la razón para explorar cuestiones. Magnus escribió que «la ciencia natural no consiste en ratificar lo que otros han dicho, sino en buscar las causas de los fenómenos», un primer indicio de la fase de refinamiento del método científico moderno.

Roger Bacon, un fraile, filósofo y científico franciscano inglés, fue una voz prominente en el siglo XIII. Bacon escribió que «el argumento es concluyente», pero que la mente puede no estar segura de la verdad, a menos que la encuentre con el «método del experimento». Pidió el fin de la aceptación ciega de los escritos, un tema controvertido que inspiró en gran medida al abogado y filósofo Francis Bacon (sin relación).

Francis Bacon abogó por un nuevo enfoque de la investigación científica, que publicó en 1621 como. Exigió que el razonamiento inductivo sea la base del pensamiento científico, argumentando que solo un sistema claro de investigación científica garantizaría la comprensión del mundo por parte del hombre.

Bacon también se inspiró en las observaciones y experimentos de los matemáticos de la era del Renacimiento Nicolaus Copernicus y Galileo Galilei. Basándose en lo que Bacon llamaría «la evidencia del significado, ayudado y protegido por un cierto proceso de corrección», ambos dieron grandes pasos en el seguimiento del funcionamiento del sistema solar a través de la observación y la verificación experimental.

Entre finales del siglo XVII y principios del siglo XVIII, Isaac Newton hizo mucho para promover lo que se convertiría en la «revolución científica». En Newton, Newton expuso sus cuatro «reglas de razonamiento», incluyendo «no debemos admitir más causas de las cosas naturales de las que son verdaderas y suficientes para explicar sus apariencias».

El trabajo de Newton se convirtió en un modelo que otros científicos intentaron emular y en el que se basaron en 1843, en los «métodos» de John Stuart Mill. Estos han sido esbozados en, y han visto al filósofo explicar cinco técnicas de «razonamiento experimental» para descifrar «qué factores juegan un papel en causar un efecto específico». Esto puso en marcha un método de evaluación de la evidencia para llegar a conclusiones lógicas que, basándose en el trabajo de Newton, seguiría influyendo en el descubrimiento de la teoría celular.

El trabajo de Louis Pasteur para negar que las células pudieran «generarse espontáneamente» consolidó los pasos del método científico moderno. Los experimentos de Pasteur con matraces de cuello largo, ahora ampliamente enseñados en las escuelas, emplearon todas las características del trabajo científico moderno, comenzando con una hipótesis y probando esa hipótesis utilizando un experimento cuidadosamente controlado.

Pasteur también utilizó el mismo método científico en el desarrollo de vacunas, una contribución que condujo a la formación de la inmunología. El primer gran descubrimiento de Pasteur en el estudio de la vacunación ocurrió en 1879 e involucró una enfermedad llamada cólera de pollo.

Pero fue solo en el siglo XX cuando se logró una comprensión de la «formación, movilización, acción e interacción de los anticuerpos». Esto ha llevado al descubrimiento de vacunas para una serie de enfermedades que antes eran mortales o deformantes, como la poliomielitis, el tétanos y el sarampión.

Cada una de estas nuevas vacunas se desarrolló utilizando el mismo método científico descrito por el trabajo de Pasteur sobre la teoría celular, con científicos del siglo XX como el inventor polaco de la vacuna contra la polio, Hilary Koprowski, probando y observando varios intentos de vacunación antes de refinar sus ideas a través de datos. colección. .

En el período experimental de desarrollo de una vacuna contra la polio, Koprowski jugó con vacunas de virus vivos y muertos y descubrió que la vacuna viva era más potente, ya que podía proporcionar inmunidad de por vida.

Como señala la BBC, el trabajo en una nueva vacuna contra el coronavirus utiliza enfoques más nuevos y menos probados llamados vacunas «plug and play», que replican el tipo de experimentos y recopilación de datos que realizó Koprowski al probar diferentes formas de la vacuna.

«Algunos científicos de vacunas están eliminando pequeñas secciones del código genético del coronavirus e insertándolas en otros virus completamente inofensivos», informa la BBC. «Ahora puede ‘infectar’ a alguien con el insecto inofensivo y, en teoría, darle algo de inmunidad al coronavirus».

La vacuna contra el coronavirus, cuando llegue, se desarrollará mediante el mismo método de experimentación, observación y refinamiento establecido durante el Renacimiento y construido por generaciones de científicos desde entonces. Las mejores estimaciones en este momento sugieren que las pruebas iniciales de la posible vacuna podrían comenzar en abril, pero el proceso de prueba y aprobación podría demorar hasta un año.

¿Cómo ha cambiado el mundo?

El método científico busca minimizar la influencia del sesgo o prejuicio en el experimentador. Proporciona un enfoque objetivo y estandarizado para realizar experimentos y, al hacerlo, mejora sus resultados.

El psicólogo británico Peter Wason escribió en la década de 1960 sobre el fenómeno del «sesgo de confirmación» (en sí mismo un concepto desarrollado a través de un método científico) en el que los individuos favorecen la información que confirma las creencias existentes.

El método científico intenta anularlo, utilizando un enfoque estandarizado de la investigación, que limita la influencia de las nociones personales y preconcebidas.

La definición del método científico lanzó la «revolución científica» en el siglo XVI, dando lugar a desarrollos que transformaron la visión de la sociedad sobre la naturaleza y marcaron el comienzo de 400 años de desarrollo científico.